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Une découverte majeure d’un ichtyosaure géant a été faite de l’autre côté de la Manche

Le 28 mai 2020, deux paléontologues non-professionnels ont fait une découverte surprenante sur la berge de l’estuaire de la Severn, dans l’ouest de l’Angleterre. Ils se sont retrouvés devant un fossile inconnu placé sur un gros caillou. Autour de cet endroit, un autre morceau, mieux conservé et qui ressemblait à une partie de mâchoire d’un ichtyosaure, a été découvert. Cette partie semblait correspondre à un ichtyosaure qui avait été trouvé dans la même zone côtière des années plus tôt. Dean Lomax, paléontologue à l’Université de Bristol, et ses confrères ont été alertés et ont réussi à obtenir des éléments supplémentaires de cette mâchoire inférieure, mieux préservés que ceux décrits précédemment.

Selon un article publié dans PLOS One le 17 avril, ils estiment que ce reptile marin carnivore, vieux de 202 millions d’années, mesurait environ 25 mètres, ce qui ferait de lui le plus grand jamais décrit. Leur suggestion est de nommer cet ichtyosaure, Ichthyotitan severnensis, pour reconnaître une nouvelle espèce. Cet ichtyosaure aurait été plus grand que son cousin canadien Shonisaurus sikanniensis qui mesurait 21 mètres et existait juste avant une extinction massive après laquelle les ichtyosaures survivants auraient été de dimension plus petite. Ces reptiles marins ont définitivement disparu il y a environ 94 millions d’années, après 150 millions d’années de dominations dans les océans.

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